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Mars reçoit de la visite
International 5 1 3 min. 19.02.2021

Mars reçoit de la visite

Mars reçoit de la visite

Photo : AFP
International 5 1 3 min. 19.02.2021

Mars reçoit de la visite

La Nasa a brillamment réussi jeudi à poser sur Mars son rover Perseverance, le cinquième véhicule seulement à avoir réussi le voyage sans encombre vers la planète rouge.

(AFP) - Depuis 22h, jeudi soir, Perseverance est au travail sur Mars. Le rover de l'Agence spatiale américaine doit maintenant trouver une preuve de vie passée sur la planète rouge. Et il a pour cela plusieurs années devant lui. Mais l'engin sait se montrer patient; avant d'atteindre son objectif martien Perseverance a parcouru plus de 470 millions de kilomètres en 203 jours.


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La manoeuvre d'atterrissage était ultra-périlleuse et le site choisi, le cratère de Jezero, le plus risqué jamais tenté, en raison de son relief.  L'atterrissage était si parfait que Thomas Zurbuchen, administrateur associé pour la science à la Nasa, l'a souligné dans un geste mémorable lors de la conférence de presse post-atterrissage: «Chaque fois que nous atterrissons, nous avons deux plans, un que nous voulons réaliser, et un deuxième qui est juste ici», a t-il dit en tenant dans ses mains plusieurs feuilles de papier. «Voilà ce qu'on fait du plan non prévu», a-t-il annoncé en les déchirant, sous les applaudissements. 

Le président américain Joe Biden a salué un atterrissage «historique», preuve selon lui du «pouvoir de la science» et de «l'ingéniosité américaine».
Le président américain Joe Biden a salué un atterrissage «historique», preuve selon lui du «pouvoir de la science» et de «l'ingéniosité américaine».
Photo : AFP

Après être entré dans l'atmosphère martienne à 20.000 km/h, les frictions avec l'air ont fait monter la température du vaisseau jusqu'à 1.300°C. Le rover était protégé par un bouclier thermique, qui n'a été largué qu'après l'ouverture d'un immense parachute supersonique.

Huit rétrofusées ont fini de ralentir le véhicule, le plus complexe et le plus gros (une tonne) jamais envoyé sur Mars, avant qu'il ne déploie ses six roues, suspendu le long de câbles jusqu'au contact avec le sol. La Nasa a promis une vidéo inédite de la vertigineuse descente, lundi.

Pour la première fois, la mission Mars 2020 de l'agence spatiale américaine a comme but explicite de trouver des traces de vie ancienne sur la planète rouge, en collectant pendant au moins deux ans jusqu'à une trentaine d'échantillons de roche. Les tubes scellés devront ensuite être rapportés sur Terre par une future mission, dans les années 2030, afin d'être analysés et de peut-être enfin pouvoir répondre à «l'une des questions qui nous habitent depuis des siècles, à savoir: sommes-nous seuls dans l'univers?», selon Thomas Zurbuchen.

Les premiers prélèvements devraient commencer cet été. Les scientifiques cherchent ce qu'ils appellent des biosignatures, comme des traces de vie microbienne fossilisées dans les roches. «Ou bien nous trouvons de la vie, et ce serait une découverte exceptionnelle, ou bien ce n'est pas le cas, (...) et cela suggérera que tous les environnements habitables ne sont pas habités», signalent les concepteurs de cette aventure scientifique.  

Les vidéo 360 ne sont pas supportées. Voir la vidéo 360 dans l'app Youtube.

Les premiers mois de la mission ne seront toutefois pas consacrés à ce premier objectif. Une fois le bras robotique de plus de deux mètres déployé et toute une série de vérifications faites, la Nasa veut d'abord prouver, dans quelques semaines, qu'il est possible de faire voler un engin motorisé sur une autre planète. Un hélicoptère, baptisé Ingenuity, devra arriver à s'élever dans un air d'une densité équivalente à 1% de celle de l'atmosphère terrestre.

La Nasa fera aussi l'expérience de production d'oxygène directement sur place, grâce à un instrument de la taille d'une batterie de voiture fonctionnant un peu comme une plante, en aspirant le dioxyde de carbone de l'atmosphère martienne. Cet oxygène pourrait servir à de futurs colons humains pour respirer, mais aussi de carburant.


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