Luxembourg Publié le 05.11.13 11:15

Le labo souterrain de Walferdange devient le centre de gravité du monde!

Il n'existe qu'une cinquantaine de ces instruments ultra-précis dans le monde! A compter de ce mardi, les gravimètres absolus ont rendez-vous dans un laboratoire souterrain à Walferdange pour vérifier s'ils fonctionnent bien.

Photo: Guy Jallay / Archives LW

(MF avec c.) - Les gravimètres absolus de la planète ont rendez-vous dans les entrailles d'une ancienne mine de gypse à Walferdange devenue le laboratoire souterrain de géodynamique du Luxembourg.

Un site unique puisque c'est le seul endroit au monde où on peut faire fonctionner simultanément 15 gravimètres dans des conditions optimales de température, d'humidité stable et de vibrations du sol. Les activités humaines y étant très faibles.

C’est la quatrième fois en dix ans que ces instruments sophistiqués d'une prodigieuse précision sont amenés à Walferdange pour y être comparés mais la première fois que cette "comparaison n'est plus une comparaison européenne mais bien mondiale", souligne l'Université du Luxembourg dans son communiqué. 

Entre ce mardi 5 novembre et ce jusqu'au 14 novembre, plus de 70 scientifiques de vingt pays (d'Europe mais aussi du Brésil, de la Chine, du Japon et des Etats-Unis) participent à cette expérience très particulière. Durant ces deux semaines, 30 gravimètres mesureront ensemble sous l’œil attentif et anxieux des géophysiciens.

A quoi sert un gravimètre absolu?

Les gravimètres sont utilisés en métrologie (science des mesures) et en géophysique dans de nombreuses applications comme la surveillance des mouvements du magma sous les volcans, la mesure de la fonte de la calotte glaciaire au Groenland  ou encore des déformations de la croûte terrestre avant un grand séisme.

Ce sont des instruments sophistiqués extrêmement précis permettant par exemple de déterminer la valeur de l'accélération d'un objet en chute libre à la surface de la terre... au milliardième près!

Un choix de la plus haute instance internationale en métrologie

Professeur à l'Université du Luxembourg et responsable du laboratoire de géophysique,  Olivier Francis organise cette comparaison internationale avec le soutien du METAS, l'Institut national de métrologie en Suisse.

Depuis 40 ans, seul le Bureau international des poids et mesures de Sèvres avait le privilège d'organiser des comparaisons internationales de gravimètres absolus.

Le choix du Comité international des poids et mesures (CIPM), la plus haute instance internationale en métrologie, s'est portée sur le  Luxembourg, en raison des "compétences reconnues de l’équipe du laboratoire de géophysique de l’Université du Luxembourg ainsi que de la qualité du site et des infrastructures du laboratoire souterrain de géodynamique à Walferdange", assure l'Université.

Avant de préciser que cette comparaison est "l'aboutissement du projet Gravilux lancé il y a 13 ans par Madame Erna Hennicot-Schoepges", ancienne ministre de la Recherche.

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